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科學成就健康:識別假醫、假藥、假保健品  作者:方舟子

第一編 保健品 第一章 世上有抗衰老的靈丹妙藥嗎?

[日期:2011-10-03] 來源:網路轉載  作者:方舟子

  你能活到150歲嗎?

  中國正在走入長壽國家的行列。在2001年中國平均預期壽命已達到71.8歲,接近發達國家的人均預期壽命75歲。而在二十世紀上半葉,中國平均預期壽命僅有35歲,不到百年即翻了一番,發達國家的歷史狀況也與此相似。有位「基因專家」曾經據此極其可笑地預言,按照這種速度,再過不到百年,平均預期壽命就能再翻一番,達到150歲!為什麼說這種推理極其可笑呢?這是因為近百年來人類平均壽命的增加,是通過改進衛生和營養條件、提高醫療水平(特別是疫苗接種術和抗生素的發明使得致命的傳染病在發達國家差不多絕跡了),從而大幅度減少了夭折特別是嬰幼兒的夭折而達到的。越來越多的在自然狀態下將會死亡的人在醫學的幫助下得以進入老年,從而大幅度提高了平均壽命,但是人類的絕對壽命並沒有因此延長。在今天百歲老人仍然和以前一樣稀少,而七十歲老人雖然已非古來稀,卻仍然和從前的七十歲老人的健康狀況沒有太大的區別。發達國家的平均預期壽命幾乎已達到了人類的自然壽命,已很難再有大幅度的增加,除非我們能夠找到延緩乃至停止、逆轉衰老過程的秘方,從而延長人類的自然壽命。而這顯然是要比改善衛生營養條件、提高醫療水平更困難得多的任務。

  自由基並非一無是處的破壞者

  人類自古以來就在尋找返老還童的秘方。古代西方有「青春泉」的傳說,而中國至遲在秦始皇時就開始尋找長生不老藥。隨著越來越多的人進入老年,這個秘方市場就變得越來越大,而「神仙」也以生物高科技的面目出現。例如,有一位醫科大學的教授聲稱她發明的核酸制劑就是當年秦始皇派徐福去找的「不老仙丹」。

  現代賣大力丸的江湖醫生已懂得用高科技包裝自己,在叫賣聲中充斥了令人似懂非懂的、聽上去似乎言之有理的生物化學術語。在各種各樣據稱能抗衰老的藥品、補品、保健品中,有兩個術語反覆出現:抗氧化、清除自由基。許多人模模糊糊地聽說衰老與氧化作用、自由基有關,因此那些能抗氧化和清除自由基的維生素、微量元素或其他化學物質似乎就成了抗衰老的靈丹妙藥。這個邏輯推論好像簡單明瞭,但是在實際上並不是這麼一回事。

  要剝下這個高科技的羊頭,首先需要弄清楚衰老的自由基假說究竟說的是什麼意思。生命活動離不開能量。細胞的能源中心是一種叫做線粒體的細胞器。在那裡,食物分子經過一系列的新陳代謝過程後被轉化成了能量以供利用,但是在這一有氧代謝過程中,也同時產生了一類高度活潑的小分子  自由基。自由基的壽命僅有數百萬分之一秒,但是它們非常容易被構成基因的物質脫氧核糖核酸(簡稱DNA)吸引。自由基一旦與 DNA發生化學反應,即可能對DNA造成損傷,進而導致基因突變。基因突變一般來說是有害的,例如會導致癌變。自由基並不是突變的唯一來源,還有其他許多因素(例如陽光輻射、吸煙、食物中的毒素)會導致基因突變,但是由於自由基是體內新陳代謝過程中產生的,這就使它們成了無法避免的、持續不斷的基因突變的源泉。自由基也能對蛋白質等其他生命分子造成損傷。根據衰老的自由基假說,正是由於自由基造成的損傷的不斷累積,導致了人體細胞、組織、器官和系統隨著時間推移的磨損、失常,最終導致衰老和死亡。

  據估計,人體的每一個細胞中的DNA每天都要遭受大約一萬次自由基的攻擊。在如此猛烈的攻擊下我們仍然能夠生存,是因為細胞有兩套抵禦自由基攻擊的系統。一方面,某些基因能夠生產一類被稱為「自由基清除劑」的分子,在自由基能形成危害之前將其捕捉、中和。另一方面,更重要的是,細胞中有一套修復機制能夠修復自由基所造成的基因損傷,其效率近乎完美:99%以上的基因突變會被修復。為什麼沒有出現一種徹底消滅基因突變的機制呢?這是因為突變乃是生物進化的源泉,如果突變被徹底修復,生物進化將會終止。雖然絕大多數突變都是有害的,但是在特定的環境變化下,某種突變可能具有生存優勢,因此在一個不斷變化的環境中,生物的生存和繁衍離不開突變。生物個體為此必須付出代價,對突變修復的不完善使得衰老與死亡無法避免。

  這種對突變修復的近乎完善然而又不完善的現象對抗衰老研究有深刻的啟發:由於它已近乎完善,就極難再加以改進;由於它不完善,衰老無法避免。目前那些在市場上推銷的號稱能防止衰老的抗氧化劑被發現在體外實驗中能中和自由基,其鼓吹者因此聲稱它們一旦被細胞吸收,就能起到「自由基清除劑」的作用,幫助捕捉、中和自由基,減少自由基對DNA的攻擊。即使它們在體內的確能幫助清除一部份自由基,仍然不會產生顯著的效果  在原有 99%以上的效率的基礎上很難有所改進,而剩餘的自由基將繼續累積DNA損傷,導致衰老。而且,即使抗氧化劑能夠大幅度地減少自由基,反而有害無益。自由基並非一無是處的破壞者,恰恰相反,它們參與了許多重要的生命活動,包括細胞增殖、細胞間通訊、細胞凋亡(如果細胞不能正常凋亡,會形成癌)、免疫反應等。沒有自由基或自由基過少,生命活動將會停止。因此,那些號稱能幫助清除自由基的抗氧化劑,如果當真充分發揮了作用,反而會破壞了正常的生理功能。

  SOD基因療法至今並不可行

  保健市場上推銷的抗氧化劑有一部分屬於維生素,常見的包括維生素C、維生素E和 胡蘿蔔素。但是這些抗氧化劑清除自由基的能力往往是用體外實驗或動物實驗證明的,它們在人體內可能有不同的效果,吃多了甚至會有副作用。在動物體內由基因製造的一種「自由基清除劑」是過氧歧化酶,簡稱SOD。在一個轉基因實驗中,一個額外的SOD基因被轉入果蠅體內,促使果蠅細胞製造更多的SOD,結果這些轉基因果蠅的壽命延長了約40%。這個成果對衰老的自由基假說是一個支持,得到了媒體廣泛的報道,一些保健品製造商乘機推出SOD制劑作為抗衰老保健品。但是SOD是一種蛋白質,口服後在消化道中將被徹底分解變成氨基酸後才被細胞吸收,不可能再發揮SOD的功能。目前還沒有很好的有效辦法解決蛋白質藥物在腸道被完整地吸收的難題。同樣,把SOD塗抹在皮膚上也不可能被細胞吸收。要讓人體生產過量SOD的有效辦法是用基因療法,把額外的SOD基因轉入體內。且不說基因療法目前還不成熟,即使能夠辦到,是否應該這麼做也是值得慎重考慮的。過量的SOD已被發現能在老鼠和人體內引起嚴重的毒性副作用和神經疾病。一種基因往往有多種功能,很難只讓它提高一種功能,而不帶來嚴重副作用。

  正確的對待衰老

  可見,想靠市場上叫賣的抗氧化劑防止衰老此路不通。更可靠的方法是進一步完善細胞修復基因突變的功能。到目前為止,對此仍然處於實驗室摸索階段,有了一些進展。芝加哥大學的研究人員發現,一種能夠減輕同位素輻射損傷的叫做WR-2721的化合物可能具有防止基因突變的作用,其原因可能是因為它能夠延長細胞週期,使得細胞中的修復機制有更多的時間發現和修復自由基引起的基因損傷。WR-2721的主要成分是氨磷汀,最早是由美國軍方研製的。在二次世界大戰後,世界面臨著可能爆發核戰爭的危險。美國軍方希望能夠找到一種藥物,讓士兵使用後,能夠抵抗核輻射對身體造成的危害。WR-2721就是當時開發出來的「輻射保護劑」中的一種。隨著冷戰的結束,核戰爭的危險已幾乎不存在,這些「輻射保護劑」也開始轉入民用。芝加哥大學研究人員研究WR-2721的主要目的是為了用於減輕癌症病人接受輻射治療後對身體健康的傷害,1996年美國食品藥品管理局批准它作為抗輻射藥上市,商品名為阿米福汀。但動物實驗表明WR-2721也具有抗衰老的作用。它是否對人體也有相同的作用,則還不清楚。即使WR-2721在以後被證實能抗衰老,也很難被推廣,因為它只有用注射才能發揮作用,而一般人只會對口服制劑感興趣。但是要開發出一種能夠通過消化道被吸收、進入細胞與DNA 反應發揮作用的化合物是非常困難的。

  我們的生命活動離不開自由基,但是自由基也會讓我們衰老。衰老乃是生命過程不可避免的副產物。為生命提供能源的機制也播下了摧毀生命的種子。也許在將來的某一天,我們能夠發現抗衰老的靈丹妙藥。但是在目前,這一前景仍然相當渺茫,市場上所有號稱能抗衰老的藥品、保健品,更全是心理安慰劑。與其浪費金錢購買心理安慰劑,不如學會正確地對待衰老。



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