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科學成就健康:識別假醫、假藥、假保健品  作者:方舟子

第二編 現代醫學與傳統醫學 第四章 「瘋牛病」是怎麼一回事

[日期:2011-10-03] 來源:網路轉載  作者:方舟子

  「瘋牛病」(學名「牛海綿狀腦病」,簡稱BSE)是一種相當奇怪的傳染病,它的病原體既不是細菌,也不是病毒,甚至不含有遺傳物質——核酸。1982年,美國斯坦利·普魯西納(StanleyB.Prusiner)在研究「瘋羊病」——羊癢病時,提出其病原體是一種蛋白質,他將之命名為普裡朊(prion)。不攜帶遺傳信息的蛋白質居然能具有傳染性,這真是匪夷所思。直到1997年普魯西納因為這項研究而獲得諾貝爾生理學或醫學獎後,也還未使爭論完全平息,仍然有一些生物學家對此表示懷疑。不過現在大多數生物學家都已接受了普魯西納的觀點。普裡朊是神經細胞表面上的一種正常蛋白質PrP的突變體。對普裡朊是如何不經過遺傳機制而擴增的,現在還不是很清楚,流行的觀點認為它在接觸PrP後,能改變PrP的形狀,將它也變成普裡朊,如此逐級放大、擴增,引起神經系統病變,行動失常、癡呆,最終導致死亡。解剖屍體可以發現患者的腦組織變成了海綿樣。

  多種哺乳動物都有由於普裡朊引起的疾病,在牛為「瘋牛病」,在羊為羊癢病,在鹿為慢性萎縮症。人也有幾種神經系統疾病是由普裡朊導致的,主要是克裡茲費爾德-雅克布疾病(Creutzfeldt-Jakobdisease,簡稱CJD),這種病在20世紀20年代就已發現,主要見於老年人,大約每百萬人有一例,病因不詳,可能與遺傳因素有關。普裡朊疾病可以跨物種傳染。羊癢病在幾百年前就已出現,但是瘋牛病在1986年才首次在英國發現,其原因被認為是用患羊癢病的羊的肉骨做成的飼料餵養牛而傳染上的,這些病牛的肉骨又被做成飼料餵養其他牛,如此開始了疾病流行,在1993年疾病爆發達到了高峰,當時英國每週就發現近千新病例。到2003年年底,已在英國發現了18萬多例瘋牛病。已有二十幾個國家(除了日本、以色列、加拿大、美國,均為歐洲國家)發現了這一疾病。

  1996 年,在英國首次發現了一種類似CJD的疾病,它與傳統CJD不同,患者多為年輕人,屍體解剖可發現其腦組織的病變表現也與CJD不同。它被稱為新型 CJD,而實際上與傳統CJD是兩種不同的疾病。傳統CJD不是受病原體感染引起的,而是自發的疾病,而新型CJD被認為是吃了得「瘋牛病」的牛的神經組織,受牛普裡朊感染而引起的。目前已發現153例新型CJD,其中143例發生在英國。在2002年4月,美國佛羅里達州發現一名疑似新型CJD患者,不過該患者是英國移民,因此被認為是在英國時患上。

  「瘋牛病」的恐怖之處,在於普裡朊是一種異常頑強的病原體,用常規的消毒方法——加熱、輻射、噴消毒液等等——都無法使之失活,抵抗蛋白酶分解的能力也很強。它可以跨物種傳播,潛伏期非常長,往往長達數年甚至十年以上才表現出新型CJD症狀。新型CJD一旦發作,則無藥可治,神經系統不可逆轉地遭到侵蝕、破壞,很快死亡。而且新型CJD在生前無法確症,難以與其他神經系統疾病區別開來,只有死後解剖才能確症。這一切,使得要預防新型CJD很不容易。

  但是「瘋牛病」也不像一般人想像的那麼可怕。它不通過接觸傳播,其主要的傳播途徑是吃了用病牛肉骨製作的飼料,在各國紛紛立法禁止用反芻動物肉骨做飼料之後,就得到了有效的控制。瘋牛病可能也不會通過生育、哺育而傳給下一代。研究發現,瘋牛病病牛懷上的胚胎都沒有染上瘋牛病,瘋牛病病牛產下的牛犢得瘋牛病的概率比一般牛犢只高9%。因此,2003年12月美國首次發現一頭母牛患「瘋牛病」後,美國農業部去隔離發現瘋牛病的牛群,宰殺病牛的後代及其同伴,其實並無科學依據。美國農業部的發言人也承認這一點,解釋說,這麼做的原因是為了做到充分的謹慎,並照顧到一般人對「瘋牛病」的認知——換句話說,是為了迎合一般人對「瘋牛病」的錯誤認知而採取的過激行動。

  人不會因為接觸了「瘋牛病」病牛或病人就染上「瘋牛病」,幾乎都是由於吃了含有「瘋牛病」病原體的神經組織而染上的(目前僅發現有一例可能是輸血染上的,供血者為當時未出現症狀的新型CJD病人)。「瘋牛病」的病原體普裡朊主要存在於神經組織中,在牛奶中沒有,因此即使喝了病牛分泌的牛奶,也不會染病。對此已被實驗所證明。所以許多國家禁止從英國等瘋牛病流行的國家進口牛肉,但是並不禁止從這些國家進口牛奶或奶製品。然而許多人卻因為害怕染上「瘋牛病」,嚇得連牛奶都不敢喝了。我很少吃牛肉,但是牛奶卻是每天必喝的,在美國發現瘋牛病病例後,也因此得到了不少「告誡」。然而國內卻有官員不僅不去澄清誤解,反而助長這種恐慌情緒。據《青年參考》2004年1月7日報道:「談到奶製品問題,尤其是國內許多家庭購買的『洋奶粉』與瘋牛病是否有『嫡親』關係時,(北京市農業局畜牧處副處長)王濱的回答很耐人尋味:『現在並沒有任何的證據證明奶製品與瘋牛病有關,所以牛奶、奶製品並不在禁止入境的產品之列。但是同樣沒有證據證明奶製品與瘋牛病無關,處理起來相當矛盾,多注意總是沒有錯的。』」王副處長的回答是錯誤的,早就有充分的證據證明奶製品與瘋牛病無關,為此還去「多注意」是可笑的。

  牛的肌肉組織也不含普裡朊,因此從理論上說吃牛肉也不可能被傳染上瘋牛病。但是在實際上,牛肉有可能被牛的神經組織所污染,特別是帶骨頭的牛肉。因此,禁止從瘋牛病流行的國家進口牛肉,是有合理的依據的。但是也沒有必要因此嚇得連牛肉都不敢吃。即使是在瘋牛病最猖獗的英國,因為吃牛肉而染上新型CJD的可能性也是微乎其微的。十幾年來,英國估計有過1百萬頭瘋牛病病牛(許多沒有被檢測到),但是迄今因此得了新型CJD的病人不過143例,以後病例還有可能增加,但是已過了爆發的高峰期,不太可能激增。據估計,在英國吃一餐牛肉而被染上瘋牛病的幾率是100億分之一,也就是吃100億餐牛肉,才有一例被染上病,在其他國家這個幾率就更低了。為了把染上瘋牛病的幾率降到最低,應該避免吃富含神經組織的牛內臟(牛腦、脊椎骨、小腸等),盡量只吃不帶骨頭的牛肉。美國農業部也制定了一些標準盡量避免在宰殺過程中讓牛神經組織污染牛肉,例如禁止用打空氣針的方式殺死牛(以免腦組織移位),禁止用機械方法分離牛肉和骨頭。

  在以前,美國置身「瘋牛病」之外,其科研管理部門對研究普裡朊並不重視。2003年美國國家衛生研究院只撥款近3千萬美元用於研究普裡朊,主要給了兩個實驗室。「瘋牛病」也開始在美國出現之後,這個世界上生物醫學研究力量最為強大的國家想必會加大對普裡朊及其相關疾病的研究投入,有助於人類早日征服這類疾病,這可算是恐慌帶來的一個有益的副產物吧。



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